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¿Por qué flotan los barcos?

Cuando arrojas un objeto ligero al agua, este flota. Pero si los barcos son objetos enormes y pesados. Probablemente pienses que este fenómeno se debe a la densidad del barco, en comparación con el inmenso océano. Sin embargo, la respuesta involucra más criterios.

El principio de Arquímedes

En el siglo III a.C. un físico y matemático griego descubrió por qué flotan los barcos. Aunque la intención no era resolver ese problema, según cuenta la tradición. El principio de Arquímedes o de empuje hidrostático dice que “todo cuerpo sumergido en un líquido experimenta un empuje vertical y hacia arriba igual al peso del líquido desplazado”. En otras palabras, cuando un objeto cae al agua, desplaza una cantidad de agua. Lo que genera una reacción del empuje en el agua.

¿Por qué no todos los objetos flotan?

Para terminar de explicar por qué flotan los barcos, debemos hacer algunos ejemplos más sencillos. En teoría, cualquier objeto es capaz de flotar, desde el más pesado al más ligero. Expliquémoslo. Si colocamos un ladrillo en el océano este se hundirá, aunque reciba una fuerza de empuje. Lo que sucede es que el volumen de agua desplazada por el tabique debe ser equivalente al peso del mismo.

Ahora bien, si el mismo tabique tuviera una forma ultra delgada (pero con el mismo peso), a pesar de pesar lo mismo, ocuparía una superficie mayor. Entonces, al colocar este nuevo ladrillo en el agua el volumen de agua sería mayor y podría generar un empuje mayor. Logrando que el tabique flote.

Finalmente, ahora sí podemos explicar por qué flotan los barcos. Los barcos están diseñados de forma que al entrar en contacto con el agua desplacen un volumen de líquido igual a su peso. Básicamente se trata de un equilibrio de fuerzas. Si quieres, puedes hacer un experimento casero y comprobarlo.

¿Por qué flotan los barcos?
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